מידי תחילת שנה, הספרייה הציבורית של סן פרנסיסקו עורכת תכנית "מחילה" שמאפשרת לקוראים להחזיר ספרים שמועד ההשאלה שלהם פג, מבלי לשלם קנסות. השנה, הוחזר הספר עם האיחור שאפילו הספרניות הכי ותיקות עוד לא נתקלו בו – איחור של מאה שנים. הספרנית בסניף העתיק הזה של הספרייה העירונית מספרת שכבר נתקלה בעבר באיחורי ספרים משמעותיים, ספרים שחזרו אחרי 10 שנים בהשאלה, ספרים אבודים שקוראים מצאו במקרה כשעברו דירה או ניקו את הבית.

למרבה האירוניה, כותר הספר העתיק הוא '40 Minutes Late' (ארבעים דקות באיחור), מקבץ סיפורים קצרים שפורסם בשנת 1909, אותה השנה בה נבנתה הספרייה ממנה הושאל. בזמנו הקצר בספרייה, היה מדובר בספר פופולארי ביותר ו-1,029 קוראים הספיקו לשאול אותו, לפני שגברת פיבי מארש דיקנסון ווב השיגה עליו חזקתה.

כעת, הנינים של פיבי הם אלו שהחזירו את הספר למשכנו החוקי וסיפרו כי פיבי הייתה בת 83 כאשר שאלה את הספר וכי התכוונה להחזיר אותו בזמן, אבל הייתה רק בעיה אחת, היא נפטרה. במשך 80 השנה שלאחר מכן, הספר מצא את מקומו במחסן בין חפציה הרבים, עד שניניה מצאו אותו לאחרונה, כאשר חיפשו פיסות של היסטוריה משפחתית. גם הם קראו אותו ונהנו וכעת הם מחזירים אותו לספרייה בתקווה שאחרים ייהנו ממנו כמותם.

למרות הביקוש הגבוה לספר, הספרניות של ספריית סן פרנסיסקו צריכות להחליט האם להשיב את הספר למעגל ההשאלה או להציגו כחלק מההיסטוריה של הספרייה. בכל מקרה, תכנית ה"מחילה" הוכיחה שגם ללא קנסות, עדיף מאוחר מאשר אף פעם לא.

לכתבה המלאה